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蒼の十字架47
そして王子は城下町をいつも通りに歩いていると騒ぎが起きているのに気づいた。
いつもは自分が騒ぎを起こす側だが起きているのはもっと関わりたくなるということで何の迷いもなく、首を突っ込み、結果として一応、人助けとなった。
それから、これから必要な物などを用意して時刻的にいい頃合いとなった。
自らが指定した場所にそろそろ向かおうかというところで人とすれ違った。
その瞬間、一言呟かれた。

「蒼の王子だな?」

王子はさすがに足を止め、その人物を見るため振り返る。
声色的に男というのは分かったが聞いたことのない声だった。

「何かな?」

王子は誤魔化すことなく答える。
それに相手が今度は足を止めた。
そして小さく嫌な笑いをこぼして王子と対峙した。

「認めんの?」

顔を見せた男は今度は苦笑した顔で王子に問いかける。
それに対して王子はらしく答えた。

「隠さなきゃいけないほど悪いことはしてないからね」

「へぇ、蒼の王子は放蕩で有名だが?」

「身内にしか迷惑はかけてない。国はしっかり見ているつもりだけど?」

「ま、そうみたいだな。だからこそ……!」

男は腰につけていた得物を抜いた。
普通の刀みたいに見えるが僅かに剣先に向かうにつれて曲がっているように見えた。

「それ、今、どうやって抜いたんだい?」

「よく、今の状況でそれを聞くな?」

男は王子のマイペースさにさすがに本気の苦笑をした。

「さて、この状況……いくら放蕩王子でも察するだろ?」

「まぁ、そこまで平々凡々とは生きてないからね。ただ、2点ほど確認を取っておかなきゃ、こっちもむざむざと切られる気はないよ?」

「ふん、なんだ?」

「君は緋の人かな?」

王子の問いに男は動揺した。
もちろん、それを態度にまで明らかには出さなかったがズバリ言われて男は反応しないわけがない。
そして見抜いていた王子だからこそ、僅かな動揺を見逃さなかった。

「あれ、ただの放蕩王子だと思ったかな?」

「いいや、一応は聞いていた。ただ、実際そこまでとは思わなかった。それだけだ」

「ふむ。ではもう一つ確認させてもらっていいかな?」

確かに王子は二点確認したいと言った。
男もこの王子がどこまで化けているのか、気になったため注意深く聞くことにした。

「緋の人間はどこまで把握しているのかな?」

「な、なんだと?」

王子の言っていることが男はまるで分からないわけではなかった。
しかし、指していることは分かってもそれに対して男が答えられるかとなると話は変わってくる。
つまり……

「ふむ、君はそこまでの立ち位置ではないのか」

「っ!」

男は少し下げていた剣先を上げ、構え直した。
この王子は表の情報、そして裏の顔、総合的に照らし合わせてもまだ底を見せてはいないと。
ここで殺っとかなければ不利益でしかないと判断した。
しかし、剣を構えても王子は涼しい顔をしていた。
男は殺気を放ち、普通の人でさえ斬られると察することが出来るはずなのに……
そう思うと男は逆に動けなかった。

「剣を構えた以上、躊躇したらやられるよ?」

「ぐっ!」

余裕綽々の王子にイラっとした男は手足に力を入れて一歩を踏み出し、斬りかかった。
しかし、その瞬間だった。
王子と男の間に氷の壁が突然現れた。


蒼の十字架46
「ん~?でも中途半端に起きられたりしたら面倒じゃないですか~?」

「まぁねぇ」 

行動には引いていた王子だったがどっちかというと王子は基本、ノリはこうだから悪い気はしていなかった。

「それで、藍に行く気になったんですね~?」

「まぁ、ちょっと行かないわけにはいかない状況だろう」

「いっそ、藍にくればいいじゃないかですか~?」

「一応、俺の立場って蒼の王子だからね」

「だからこそ、藍にとっては嬉しいんですよ~?」

「それはそうだろうね」

マイペースが丸見えなこの女性に対して自由奔放と言われている王子もちょっとペースを崩されていた。

「ま、それはそれとして行きましょうか~?」

女性が先に抜け道から城の外に出て、王子は倒れているタイセイに文字の書いた紙を服の中に忍ばせ、女性の後に続いて外に出た。

「さ~て、私がここにいることバレたらメンド~だし、早く行きましょうか~」

「その前に買い物したいから、待ち合わせ場所決めないか?」

「その手には乗りませんよ~?私から逃げられると思って~?」

「いや、俺が藍に行くのは俺の意志。行く必要もあるしな。だから、必ず合流するから」

王子の言葉と目を見て女性は少し考えてから頷いた。

「ん、分かりました~。信用しましょう~」

そういって王子の両肩に手を置いて、なんか呟き出した。
王子は身体が何かに包まれた感覚を覚えた。

「今のはまじないです~。今日中に藍の敷地内に入らなければ王子の身体は凍りつきます」

「全く信用してねーじゃん」

王子は苦笑しつつ、待ち合わせ場所とある程度の時間を女性に告げて城下町へとおりていった。
女性は王子の言われた場所が若干分からなかったため、そこを探しに行くことにした。
しゃべり方からも分かる通り、間の抜けた性格みたいだ。


蒼の十字架45
一方、その頃、その話題の蒼の王子の動向に視点をようやく向けようと思う。
城をいつも通り抜け出そうしているところからだ。

「さてと、サクは今、来れないはずだから今のうちに……」

王子が城を抜け出すルートは一つではない。
サクが潰せば潰すほど王子も新たに見つける。
もちろん、穴を開けるとかではないが城の性質上、他国に攻められたさいに裏の抜け道的なものは限られた上の人間は知っている。
当然、サクも王子も知っているからの駆け引き……いや、不毛なやり取りが続いている。
そして王子がそこの場所に近づいていった時にとある人物が声をかけた。

「王子、どこにいかれるので?」

「ッ!?」

王子が慌てて声の方向を見ると男性がニッコリと笑って立っていた。
その男性を確認すると王子は大きなため息をついて、目を細めた。

「驚かせるな、タイセイ」

「なに、オレって分かって安心してるんですか?」  

「もちろんお前なら……」

「サクさんに伝えるっすね」

タイセイのあっけらかんとした態度でいい放った言葉に王子は顔色が変わった。

「ちょっと待て!お前、裏切るのか!?」

「いやー、直属の上司はサクさんだから」

「俺はその上だぞ?」

「だから見逃して来ましたがそろそろ捕まえないとサクに問題がいったらさすがにオレも考えもんかなーって思って」

今まで割と王子の動向を見張っていたタイセイ。
もちろん、サクの指示だがそれでも王子は抜け出してきた。
どうしてそんなことが出来たのか、その理由は……

「その様子だと今まで通りの金額じゃ済まなそうだな」 

最低な理由だった。
王子としての権力を使うよりタチが悪いがそれで見逃してきたタイセイもタイセイだ。

「いやー、今回ばかりはね、見逃せないんすわ」

タイセイのお金にも揺るがない言葉に王子は何かに勘づいた。
まぁ、お金で本来、王子を城から逃がしていたタイセイがここまでお咎めがないのも大分、問題なのだがタイセイも今回は逃がさない気らしい。

「さてはお見合い話、まとまったな?」

「さぁ?オレじゃ分からないですけどサクさんが色々と多方面からの連絡を請け負ってるんで可能性は高いかもっすね」

タイセイの言い方でタイセイが本当に知らないことは分かった。
そして恐らく、お見合い話は進んだこともある程度、事実であろうと思っていた方がいいだろうと王子は察した。

「ふぅ、仕方ない。タイセイ、引く気はないか?」

「いや、オレのセリフなんだけどね」

そう言った途端、タイセイの身体に痺れが走り、その場に倒れ込んだ。
王子は少し顔を歪めた。

「ちょいとやり過ぎじゃね?」

さすがの王子も引く感じではあったらしい。


蒼の十字架44
「まぁ、真面目な話、リノだけ行って王子と接触したらリノの職業柄、藍も蒼が何か仕掛けてくると思うかも知れないだろ?だから、蒼の人間も着いていく必要はある」 

「最初からそれ言いなさいよ……」

「いや、俺が蒼の人間なんて証明出来ないだろ?」

「藍に入れた時点でそうだから」

「は?」

「あそこ、特別な魔術を使うお方がいてな。他国の人を入れない結界……簡単に言えば見えない壁を作ってるから」

「凄い人がいるもんだな……ん?じゃあ、逆にリノって入れるのか?」

「私は許可もらってるからね。関所で手続きは必要だけど」

「なるほどね」

「さて、いいか?今日の段取りをまとめるぞ。もう昼過ぎてるんだ」

ユウジの質問がまるで時間の無駄だったと言わんばかりにナオナリが話を戻し、進めた。

「俺は猟兵の一件があるから城から離れられないだろう。逆に言えば常に俺は城にいるってことだ」

「つまり、なんかあったら連絡しろってことね」

「そういうこと。サクさんは忙しいだろうからな」

ナオナリの発言にサクはすぐに否定を入れ、リノに頼み込んだ。

「待て、リノ!俺にまず連絡しろ!何かあったらすぐ駆けつける!」

真剣な表情で言われてリノは戸惑いつつ、ちょっと嬉しい気持ちがわいていた。
確かにセリフだけ聞けば女性は勘違いする。
もちろん、リノは勘違いはしてないし、サクの発言の本心も分かっていてだが。

「いや、サクさん……そんなサクさんに直にやり取りなんて便利なこと出来ませんから」

「一応、サクさんの地位的には宛てにすれば出来るけどな。サクさんは城に帰ったらそれどころじゃないはずだ」

ナオナリの指摘通り、サクが城に帰ったら、まず王子のことでの対応をして各部に連絡を取り仕切る。
更に翠に向かっている部隊とのやり取りなどやること、というかやらされることは数知れない。

「というわけで俺も何が出来るわけではないがなんかあったらそれなりのやつを送るから」

「それなりってハヤトいないんでしょ?ルイとか?」

「ルイもいない。一緒に行ってるから」

「バカじゃないの?危機感なさすぎじゃない。後、誰かいるっけ?」

「それだけ王子の見合いはうちにとっては重要だから」

リノが悪態をつくのでユウジがフォローする。
ナオナリはそれに対して適当に返事をしてこの場は解散となった。
もちろん、リノはナオナリの援護は期待しないことに決めたのは言うまでもないだろう。


蒼の十字架43
「サクさんが行ったら大問題だろ」

「ほんと……自分の立場を分かってください」

「やっぱり藍でも蒼の役職というか重要な人物は把握してるのか?」

「そりゃあな、元々っつーか蒼の一部ではあるし」

サクは王子の側近なため、他国でも顔は割れている。
そうでなくても城に仕える中でも上の立場だ。

「ナオナリがダメでサクさんもダメとなると……」

ユウジが恐る恐る言うと……

「お前しかいないな」

ナオナリが呆気なく名指しした。

「いや、待て。さすがに怖いぞ?」

「戦いに行くわけでもあるまい。まず王子を見つけて事情を聞く。それだけだ」

「いや、引っ捕らえて引きずってでも連れて……!?」

サクの発言の最中にリノが口を塞いだ。
一応、布をつける配慮もしていた。

「でも一応、王子の存在がバレでもしたら事態は大きくなるし、私も着いてく。適任でしょ?」

「まぁ、リノの戦闘力と速さなら適任だがユウジと二人っきりを狙ってるのか、女狐」

「違うわよ!」

「今は冗談はほどほどにしといてリノだって顔は割れてる。入れるのか?」

「一応、情報提供で足を運んでる。依頼もあるしね。藍のプラス情報もあるし、対応は可能だと思うわ」

「じゃ、藍にはユウジとリノに行ってもらうとして……」

次の段取りに移ろうとしたナオナリに対してユウジがストップをかけた。

「俺が行く必要ってあるのか?」

「あん?」

「いや、リノ的にも一人の方が動きやすいだろうし、王子とも認識はある。サクさんが行くならまだしも俺が行ってなんか役にたつのか?」

「お前な、女狐の気持ちを考えろよな」

ナオナリが言い切ったところで先日、猟兵と戦った後に茶屋場の看板娘に話を聞いてた際にサクに投げつけたオモチャの小刀を投げつける。
だが、ナオナリは同じような小刀で弾いてみせた。
リノの苦虫を噛んだような顔と涼しげなナオナリにユウジは苦笑するしかなかった。




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